Все права на текст принадлежат автору: Алекс Каменев.
Это короткий фрагмент для ознакомления с книгой.
ВызовАлекс Каменев

Глава 1

Окрестности Златограда. Владение клана Мамонтовых.

«Обитель Стужи» — Цитадель принца Виктора. 12:15


Воздухолет завис на положенном расстоянии, терпеливо ожидая разрешения на посадку. Стенка посадочной площадки постепенно начала истаивать, давая доступ в ангар.

Я скользнул глазами по летающему аппарату необычной формы. Он походил на сплющенное яйцо, вытянутое и растянутое, с утолщением на корме. Силуэт сглаженный, почти без острых углов, с боков выглядывали небольшие стабилизаторы. Окрас светло-голубой, льдистый. На корпусе виднелся рельефный рисунок — шестилучевая снежинка с остро заточенными краями.

Герб клана Строгановых — Владык Холода.

Я неосознанно покосился на стоящих рядом солдат, на груди каждого похожий символ, только с небольшим изменением: снежинка нанесена поверх изображения правильного многогранника — знака Обители Стужи.

Словно почувствовав взгляд начальства воины щелкнули каблуками и взяли на караул. Стоящая за моим левым плечом Ласка едва слышно хмыкнула.

Она сегодня тоже при полном параде. Вместо заурядной одежды обычного гражданского (такой незаметной и неприметной, то что надо для наемной убийцы), мой вассал щеголял в настоящей форме. Строгие брюки, высокие сапоги, мундир со стоячим воротничком. Все белое, без лишних украшений. На голове вместо привычного хвостика, аккуратная укладка светлых волос.

Прямо образец придворного офицера.

Между тем преграда окончательно исчезла, давая гостю дорогу. Воздухолет медленно поплыл вперед, осторожно втискиваясь в образовавшийся проем.

— Хорошая машинка, — задумчиво обронила Ласка шепотом и мечтательно промурлыкала: — Подбивать такую из ПЗРК, наверно, одно удовольствие.

Ну да, кто о чем, а вшивый о бане.

А чего, собственно, еще ожидать от профессионального ассасина?

Я цыкнул на своего слегка распоясавшегося вассала. Не до шуточек сейчас. Не дай бог что-нибудь ляпнет похожее при разговоре, стыда не оберешься.

Выстроенные в две линии солдаты замерли истуканами, на плечах каждого покоилась штурмовая винтовка, вполне боевое оружие, сейчас выполнявшее церемониальную роль.

Может стоило бойцов нарядить в техно-броню? Как раз недавно привезли последнюю партию заказанных комплектов. Заодно какая-никакая тренировка. Чтобы ходить в этих штуках, под завязку напичканных электроникой, требовалась определенная сноровка. Встроенный в боевой костюм экзоскелет, цифровое зрение, то да се — это вам не армейский комок натянуть и быть готовым. Тут необходима соответствующая выучка.

Которой, к большому сожалению, мои воины пока похвастать особо не могли, — пришлось самокритично признать и отбросить мысль повыпендриваться. Будет неслабый прикол, если при встрече какой-нибудь олух неудачно заденет соседа, и вся торжественная шеренга повалится на пол. Вот уж точно, не до смеха.

Тем временем воздухолет наконец забрался внутрь и величественно разворачивался на месте, примеряясь сесть на посадочную площадку. Неспешно выдвинулись изогнутые опоры с компенсаторами на кончиках, маршевые двигатели работали на самых малых оборотах.

Разглядывая пришельца, я не мог не признать определенную красоту в конструкции летательного аппарата на новых принципах. Сплав магии и технологии действительно творил настоящие чудеса.

Хмм… а ведь не похоже на бизнес-модель, скорее на тяжелый военный транспортник. Больно уж очертания характерные. Не для прогулок машинка, для войны.

Что это, скрытый намек? Демонстрация силы? Или просто новая игрушка, которую взяли обкатать? И не поймешь с ходу.

— Да блин, это посудина сядет уже или нет? — вполголоса ругнулся я, когда воздухолет прямо-таки заторможенно принялся снижать высоту.

Там пять метров, а они ползут вниз будто по сантиметру в секунду. Понимаю, пилоту надо показать класс и совершить ювелирную посадку, но переигрывать тоже не стоит. Полюбовались уже, поняли, что у вас самые передовые игрушки, хорош хвастать.

Думал с досадой, потому что отлично понимал, что сам еще долго не смогу заполучить в свои руки (весьма загребущие надо отметить, чего уж скрывать) подобный экземпляр.

С высокой долей вероятности Демидовы предоставили прототип Строгановым на правах давнего союзника. Протестировать, испытать, выявить недостатки. Чтобы в следующих моделях устранить недочеты и сделать лучше. Потом отправить в серию исключительно для своих, и уже годика через два-три, а то и позже, пустить в открытую продажу.

И ждать мне, скорее всего в этом случае, на общих основаниях появления на рынке новинки. Потому как, эта махина, отнюдь не снаряга или оружие для пехотинцев, и даже не боевой дроид. Никакие связи внутри уральского клана в лице обворожительной Ксении не позволят раньше времени приобрести подобную летающую «малышку». Ибо нефиг.

Воздухолет наконец приземлился, застыв куском светло-голубого металла, кормой к встречающей стороне. Беззвучно вниз пошла задняя аппарель.

Первой на ребристом спуске появилась Полина. В свободных одеяних из белого и синих цветов в стилистике то ли эльфийки, то ли джедая (выглядит элегантно, в то же время практично не стесняет движения, идеально для боя), княжна Строганова быстро спустилась вниз. Глаза подведены черной тушью, коротко стриженные волосы небрежно растрепаны в образе «организованного беспорядка».

Солдаты взяли на караул, вскидывая оружие. Мазнув по замершим фигурам оценивающим взором, Полина быстро подошла ко мне.

— Здравствуй, братец, — приветствовала она меня, обнимая и целуя в щеку.

— Здравствуй, сестрица, — откликнулся я, в свою очередь оглядывая ее сопровождающих, кучкующихся позади.

Не боевая свита, скорее похожи на бюрократов из разряда всяких ассистентов, секретарей и советников. На меня стараются не смотреть, а если глянут, то очень опасливо.

Да, репутация у меня среди обычного люда далеко не ангельская.

— Прошу, — я гостеприимно повел рукой.

И уже было развернулся, но тут из недр воздухолета показался еще один участник прибывшей делегации. Минуя опущенную аппарель, на пол плавно спрыгнул белоснежный тигр и мягко ступая упругими лапами направился к нам, нагло распихивая зазевавшуюся толпу свитских.

— Барсик! — в радостном удивлении воскликнул я. — А ты здесь откуда, бродяга?

— Со мной напросился, — отозвалась Полина.

Я с прищуром покосился на названную сестру, но ничего не сказал. И так все понятно. Присутствие зверя, своего рода жест доброй воли для мирных переговоров. Мол, я приехала не спорить и не ставить ультиматумов, а просто поговорить. По-родственному.

Что же, жест оценен на твердую пять. Надо признать, я и впрямь очень соскучился по охламону.

Один из опаснейших хищников легендарного Замершего Леса подошел ближе, лобастая голова ткнулась в ладонь, а невозможно яркие синие глаза требовательно уставились, типа чего ждешь, а ну быстро гладь меня такого хорошего. Что я с удовольствием и сделал, присев перед зверем на колени.

— Ух ты морда, какой большой стал. Еще что ли вырос? Вроде меньше был, — я почесал тигра за ушами и принялся разглаживать густую шерсть. — Опять небось ленишься, только и делаешь, что спишь, да жрешь. Ты глянь, какая вымахала туша.

Шутливые интонации не обманули Барсика, он словно понял, что я говорю и как-то обиженно засопел. Мол, что еще за бездоказательные обвинения? И вообще, хороший аппетит не преступления. Где у вас тут кухня?

Я засмеялся, больно уж выразительным оказался последний взгляд тигра.

— Вы не кормили его что ли? — спросил для проформы, повернувшись к Полине.

Она покаянно покачала головой.

— Не успели. Утром торопились, как вылетели, сразу к тебе. Нигде не делали остановок.

— Так ты у нас еще и не завтракал, — я почесал Барсика за шею. — Страдалец. Небось уже прикидывал кого будешь жрать в салоне воздухолета.

Полинка как-то нервно хихикнула. Видать, мурлыка и правда по прошествии определенного времени принялся обводить заинтересованным взором проголодавшегося гурмана других пассажиров. Представляю, как свитских бросало то в жар, то в холод.

Все слышали про зачарованную чащу, раскинувшуюся вокруг Чертогов Льда. И что оттуда никто и никогда не возвращался живым. За исключением ледяных магов, разумеется. Кто знает, что на уме у хищника, выросшего в столь необычном месте? Матерый зверь и повадки у него соответствующие.

— Ладно, пошли, накормим беднягу, — я кивнул, давая знак Ласке занять сопровождающих княжны Строгановой.

Пусть устроит им небольшую экскурсию по Цитадели, пока мы общаемся с сестрицей наедине.

Строй солдат отработанным движением развернулся, ловко отсекая основную массу гостей. Полина сделал вид, что так и должно быть, не возражая проследовала за мной.

Мы сразу направились в местные кладовые. Продовольствие из НЗ в замороженном виде хранилось в просторных складах, чем-то напоминающих обширные гроты.

Несколько лестничных пролетов, коридор, развилка, два уровня вниз, короткая анфилада пустых залов и снова подъем наверх.

— Зачем терять время, перетаскивая мясо на кухню, — пояснил я. — Там на месте и поест. Надеюсь, ты его совсем не разбаловала, и он не будет возражать против сырого мяса?

Полина с улыбкой пожала плечами.

— Смотря какое мясо, — туманно проронила она и заметила: — Что-то у тебя тут пустовато. Долго обустраиваешься.

Настала моя очередь дергать плечами.

— Это технические этажи. Здесь и не должно быть красивостей. Да и зачем мне излишняя вычурность? Здесь и так неплохо. Разве нет?

Княжна кивнула.

— Очень похоже на Чертоги Льда, — призналась она, помедлила и задумчиво добавила: — Только давит что-то. Вроде вокруг и родная стихия, но все равно, не такая, как дома.

Она вопросительно посмотрела на меня, ожидая реакции. Что сказать, все верно, мы с ней оба создания Холода, но окружающий нас сейчас Живой Лед создавался мной лично. И это очень сильно повлияло на его будущую структуру, как и на магический фон внутри Цитадели. Здесь все завязано на меня и это чувствует любой, имеющий дар чародея.

Не знаю, наверно князь Кирилл в главной обители клана каким-то образом сумел пригасить эффект индивидуального воздействия и привязанностей. Лично я пока так не умел. Оттого другие маги (в том числе ледышки) чувствовали себя в Обители Стужи чутка неуютно.

По словам Ласки, воздействие напоминало колючий взгляд снайпера, он вроде и не враждебный, но всегда наготове, словно говоря: не балуй, иначе умрешь.

Так что, никто и не баловал. Редкие гости вели себя вежливо, стараясь как можно скорее покинуть крайне неуютно место.

Что поделать, Цитадель создавалась не для разгульных тусовок. В первую очередь, это мой дом и моя твердыня. А я из тех, кто предпочитает понимать выражение: мой дом — моя крепость, в буквальном смысле.

— Почти пришли, — вместо объяснений сказал я.

Мы свернули еще раз и оказались перед высокой аркой.

— Подождите здесь, я сейчас, — я махнул рукой на небольшой зальчик перед входом в объемные продовольственные склады, куда еще на заре обустройства, первым делом навезли всяких замороженных полуфабрикатов и другого разного добра.

Сестрица не удержалась и заглянула внутрь, оценивая теряющиеся в голубоватой дымке стройные линии паллетов с запасами.

— Как тебе это сюда затаскивали? — с интересом осведомилась она. — Похоже на склады Госрезерва.

Я не стал спрашивать, откуда ей известно, как выглядят хранилища бывшего Госрезерва, махнул рукой в обратную сторону.

— Там есть круговой спуск. Завозили на электропогрузчиках.

Потребовалось время, чтобы найти нужный закуток, замороженные туши висели на вбитых в лед крюках отдельно.

— Держи, морда, — перед вальяжно развалившимся тигром шмякнулась здоровенная говяжья ляжка.

Барсик на меня посмотрел с вопросом в ярко-синих глазах.

— Ах, да, — я хлопнул себя по лбу.

Пасс рукой, сконцентрированный импульс силы и мясо стремительно избавляется от ледяных оков. Магическая разморозка заняла буквально пару минут. Правда не уверен, что это надолго. От стен шел лютый холод, не будь мы теми, кто мы есть (включая белого тигра), мы бы давно уже свалились от жуткого переохлаждения.

А так нормально. Стоим, ведем светскую беседу. Кстати, об этом. Последовал еще один мысленный посыл, из пола на манер быстро растущего цветка выросли два изящных креслица, чуть в сторонке от довольно урчащего Барсика.

— Впечатляет, — Полина восхищенно прицокнула язычком.

Я не стал излишне надуваться, сообразил, что это скорее игра, чем искренняя реакция. Сомневаюсь, что она раньше не видела, как управляют Живым Льдом.

— Присаживайся, не стесняйся, — с едва заметными нотками сарказма промолвил я, давая понять, что заметил определенную долю фальши в поведении названной сестрицы.

Надо отдать ей должное, она мгновенно сумела перестроиться, не изображая из себя ничего не понимающую дурочку. Месяцы обучения искусству общения с другими магами приносили свои плоды.

— Он хочет прекратить глупую вражду и прояснить сложившуюся ситуацию, — объявила она, вольготно усаживаясь в предложенное кресло и непринужденно закидывая ногу на ногу. Изящные руки расслаблено легли на тонкие подлокотники. Слева сверкнул ободок фамильяра, справа браслет, усыпанный бриллиантами.

Кто такой «он» можно не гадать. Его светлость, князь Кирилл Константинович Строганов.

— Не я это начал, — ответил я, размещаясь на соседнем месте.

Мы сидели в небольшом помещении из чистого льда, высокий потолок, стены светятся мягким неоном лазури, у противоположной стены лежал белый тигр с аппетитом вгрызаясь в упитанную говяжью ляжку. Вокруг хлад и мороз.

— Неважно, кто начал. Важно к чему все это привело. — отрезала Полина. Последовала пауза. — Ты ведь понимаешь, что подобное положение не будет продолжаться вечно?

Я замолчал. В принципе ожидаемо, глупо думать, что все подвиснет в неопределенности на долгие годы. Клановые иерархи подождали, глянули, что да как и сделали следующий ход.

— Меня хотят лишить фамилии? — ровным тоном осведомился я.

— Пока нет, но кое-кто считает, что ты слишком заигрался в независимость, — бесстрастно призналась Полина.

Угу, значит среди членов правящего рода имеются недовольные. Скорее всего дело не в самом князе, а значит мое предыдущее предположение неверно. И Мстислав тут ни при чем.

Длань Порядка и ее доморощенная коалиция пацифистов мутят воду? Вполне возможно. После значительного расширения подвластных территорий их позиции на Совете значительно упрочились. Уже не приходилось говорить о ледышках, как о чисто боевом клане. Тут нечто среднее. Почти государство. А управлять государством одними военными нельзя. Вот и приходится главному Владыке Холода искать компромисс.

— Чего они хотят? Полного возвращения? — я иронично приподнял правую бровь. Знал, что князь не пойдет на одностороннее примирение. Просто из упрямства.

Я извиняться не буду, об этом уже неоднократно говорил. Князь тоже. Но и поддаваться давлению Созидателей тоже не станет. Опять же, из того же самого упрямства. Иначе появится прецедент, что совершенно не нужно Воинам. Чье положение пока еще, несмотря на все изменения, являлось доминирующим в клане.

Короче, старику надо выкрутиться, не потерять лицо и при этом желательно не дать образоваться полноценному расколу. Соперничающие фракции, действующие в одной упряжке — допустимы. Люто ненавидящие друг друга, с желанием подгадить невзирая на последствия — категорически нет. При таких раскладах, клан не проживет долго.

Политика, чтоб ее… На этот раз напрямую касающаяся внутриклановых разборок. И я, посреди всего этого дерьма, как символ бунта и потенциального мятежа.

Короче, так себе положение. Стоило ожидать, что однажды этим обязательно кто-нибудь воспользуется.

— По всем признакам у тебя сейчас под рукой фактически находится собственный клан. Есть материальная база, финансовые ресурсы, преданные исключительно тебе военные подразделения, — Полина мотнула головой куда-то наверх, видимо намекая на солдат при встрече. — Репутация среди остальных великих родов, опять же. И своя Цитадель.

Мне вдруг сильно захотелось выругаться, я догадался куда клонит названная сестрица и это совсем не то, о чем можно подумать.

— Хотите предложить мне малый вассальный договор, — я скрипнул зубами.

Предложение смахивало на ультиматум, но не говорить же об этом. Условия и возможные последствия отказа прятались между строк. Умный увидит и поймет, чем грозит настоящий бунт. И дело вовсе не в физическом устранении или других похожих глупостях. По крайней мере со стороны ледышек точно. Зачем? И так найдется немало желающих.

Стоило трезво смотреть на вещи и понимать, что в условиях глобального мира одиночное плаванье я пока не потяну. Такова суровая действительность настоящей жизни.

Только в сказке можно топнуть и гордо сказать: я прынц, и все перед тобой склонятся. В реальности, ты еще не успеешь договорить, как тебя схарчат. Слишком много других претендентов на трон…

С другой стороны ледяной комнаты послышался треск. Мы оба не сговариваясь бросили туда взгляд. Закончив с мясом, Барсик легко и непринужденно принялся дробить кости. Хрумкал, как орешками.

— Не совсем, — Полина вновь повернулась ко мне.

Я скептично скривился.

— Хорошо, договор, но с серьезными оговорками, — созналась она, прижатая к стенке.

— То есть я стану князем? — с лукавой улыбкой бросил я, создавая своеобразную ловушку.

Сестрица шутливо погрозила мне пальчиком

— Размечтался, герой. Нет, титул останется прежним, как и у других носителей фамилии. Но у тебя будет больше свободы в принятии решений и довольно обширная автономия.

Я дернул плечом. Как-то маловато предлагали. Даже аппетита не разожгли. И чего спрашивается напрягаться? С таким же успехом можно заключить альянс с любым другим великим родом, выбив условия получше.

Вообще не проблема, если подумать.

Это понимал я, это понимала Полина. И надо полагать, это лучше других понимал князь Кирилл. Поэтому последовало продолжение.

— Тебе передадут в полное и безраздельное владение земли за рубежом, — серьезно произнесла княжна и внушительно добавила: — Они останутся в твоей власти, при любых исходах.

Собственное независимое владение? Заманчиво, черт возьми. Но уж больно похоже на сыр в мышеловке. Подозреваю, без подвоха не обойдется.

— Каковы условия? — я вопросительно взглянул на Полину.

Сестрица покачала головой.

— Никаких условий, — ответила она.

Естественно, я не поверил. Больно гладко звучало. Просто так отдадут территорию? Без какого-либо контроля? И кстати, где это у Строгановых вообще появились земли за рубежом?

— Это те, что отжали у пиндосов по заключенному мирному договору? — спросил я, почти полностью уверенный в положительно ответе.

И не ошибся, прозвучало лаконичное подтверждение:

— Да.

Угу, ясно-понятно. Помнится на вашингтонской конференции американские кланы неслабо прижали, заставив отказаться от многих владений за границей.

Мне, к сожалению, от шикарного пирога ничего не перепало, в дележе участвовали исключительно Патриархи. Пришлось удовольствоваться денежной компенсацией. Довольно внушительной надо признать.

— Итак, давай резюмируем. Князь предлагает мне малый союзный договор…

— С оговорками, — быстро вставила Полина. — Ты не будешь просто вассалом, как другие малые семьи, потому что носишь фамилию рода.

Я подумал и кивнул:

— С оговорками, — помедлил, мысленно проговаривая фразу словно пробуя на вкус и продолжил: — А взамен мне передаются земли и обещается полная поддержка клана. Все верно?

Княжна приподняла указательный пальчик.

— Одно уточнение, — сказала она. — Насчет поддержки.

Ага, а вот и скрытый подвох.

— В случае необходимости ее оказываем не только мы, но и ты. Договор двусторонний.

Признаться честно, на этом месте я немного подвис. Им-то зачем моя помощь? Опять воевать с кем-то собрались? Так в случае масштабной войны меня и так можно призвать, как сделали с пиндосами. Я собственно и не особо против.

Оборонять Холодный Предел? Так это даже не смешно. Какой сумасшедший пойдет захватывать домен ледышек? Это надо совсем мозгов не иметь. И я на тысячу процентов уверен, в этом случае помощь князю Кириллу не понадобится. На своей земле Строгановы порвут кого угодно, устроив агрессору кровавую баню.

— В ближайшем будущем, мы собираемся взять под контроль Суэцкий канал, — размеренным тоном объявила Полина. — При этом возможны эксцессы.

Просто так сказала, буднично, словно речь шла о незначительной ерунде.

— Там же вроде пустыня, — тупо сказал я, ничего не понимая.

— Песок тоже обращается в лед, — жестко отчеканила Полина, в чьих жилах, как и в моих, текла кровь боевого мага Холодного Предела.

Не поспоришь. Все превращается в лед — древний девиз рода Строгановых. А Владыки Холода не из тех, кто прогибался под мир, они предпочитали прогибать его под себя.

Естественно, у меня моментально возник ворох вопросов. На которые сестрица деятельно и обстоятельно отвечала еще где-то с полчаса.

Так ничего толком не решив, я взял время подумать до завтра, предложив отобедать.

Полина взяла меня под руку, и мы неторопливо отправились обратно, сзади брел сытый и довольный Барсик.

***
Уважаемый пользователи сайта flibusta.is давайте отблагодарим автора за его труд — не поленитесь и купите у него книгу или отошлите подарок.

Также можете поучаствовать в покупке следующих книг, все вопросы писать https://t.me/knigi_flibusta_author

Глава 2

Златоград. Владения клана Мамонтовых.

Центр города. Высотный жилой комплекс «Облака». Пентхаус. 23:29


Широкие панорамные окна опоясывали апартаменты с трех сторон, открывая вид на вольготно раскинувшийся мегаполис. Уходящие в разные стороны магистрали, полные белых и красных огней, свечки небоскребов, коробки зданий поменьше.

В комнате царил умиротворяющий полумрак. За стеклом медленно и лениво падали крупные хлопья снега, казалось густые ненастные тучи давили на город сверху, но яркий свет сводил впечатление на нет, придавая непогоде какое-то праздничное, рождественское настроение.

Я пошевелился в глубоком кресле, мысленно делая пометку не забыть поздравить родных, друзей и знакомых. Сам, разумеется, по магазинам вряд ли буду бегать, как и ходить по гостям, времени нет. Однако оказать знаки внимания стоило.

Реагируя на движение, лежащий на тахте Барсик шевельнул ухом. При расставании с Полиной охламон увязался за мной, стойко игнорируя призывы залезать обратно в салон воздухолета. Княжна махнула рукой и взяла с меня обещание отправить его обратно не раньше конца завтрашнего дня. Именно тогда ей предстояло возвращение в Хладоград.

— А то знаю я вас, опять намылитесь на другой конец света, ищи потом свищи, — проворчала сестрица.

Я хмыкнул. Это она намекала на тур-вояж по Индонезии при эвакуации осажденного дипломатического посольства. Белый обалдуй тогда самовольно забрался в десантный отсек военного конвертоплана, вознамерившись полетать с нами. Обнаружили «зайца» поздно, пришлось брать с собой.

Вроде неплохо прошло. По городу погуляли, на скоростном катере покатались, Малайзию увидели. Было весело.

— Что мурлыка, опять рванем куда-нибудь за моря-океаны? — я потрепал тигра по макушке. На что тот снова дернул ухом, но на этот раз с явным раздражением, мол нечего мешать отдыхать, и так устал, сколько сегодня гулял.

— Настоящий кошачий. Спишь, жрешь, снова спишь. В редких перерывах безобразничаешь, — я погладил длинный бок. Густая белая шерсть с черными полосками ощущалась холодной и немного твердой.

Кроме нас двоих в просторной квартире никого. В случае необходимости прислуга вызывалась отдельно. Самый верхний этаж, скоростные лифты, все как надо, долго ждать не придется. За что и платились сумасшедшие деньги. По сути, элитный отель с полным перечнем обслуживания, по факту частная собственность, полностью интегрированная в сервисную службу фешенебельного жилого комплекса.

Хотя находились оригиналы, предпочитавшие держать собственных дворецких или слуг отдельно. Причем нередко под это дело урезали собственное жилое пространство, организуя прислуге помещение для постоянного проживания. Чтобы в любой момент те могли прийти на призыв хозяев.

Аргументация подобного сумасбродства, как правило заключалась в снобизме. Реже ссылались на личную безопасность. Что довольно странно, учитывая уровень жилого комплекса. За порядком и охраной здесь следили не хуже, чем в каком-нибудь Кремле.

Пентхаус покупал не я. И по документам он проходил, как корпоративная собственность. Брали не баловства ради и не чтобы устраивать попойки с девочками из эскорт-агентств, как можно подумать.

Крупным коммерческим структурам порой важно иметь на балансе такие объекты. В числе прочего для проведения конфиденциальных встреч и бизнес-переговоров, что нежелательно афишировать широкой публике.

Лично я бывал здесь редко, заезжал по случаю долгого нахождения в городе. А так, как и прежде, в основном кантовался в кампусе. Учеба не давала свободного времени развлекаться за пределами Лицея.

— Тарам-пам-пам, — вполголоса продекламировал я, задумчиво глядя на неторопливый снегопад за окном.

Предстояло обдумать предложение сестрицы (читай самого князя Кирилла, а через него и всего клана Строгановых), и обдумать хорошенько. В этом деле спешить нельзя, действуя наобум. Надо просчитать все возможные варианты. Четко, аккуратно, хладнокровно. Без спешки и суеты.

В противном случае, есть все шансы вляпаться в такое дерьмо, что потом замучаешься отмываться. Или, что еще хуже, последствия будут преследовать всю оставшуюся жизнь.

Итак, что мы имеем? Вассальный договор. Неприятная штука, что активно использовалась во времена войн Господства.

После Великого Откровения осталось слишком много Патриархов и кланов. Многие из которых отнюдь не тянули на статус великих родов, зато спеси и гонору — едва ли не на императорское величие.

Высокомерные, гордые, не желающие склонять голову в изменившихся условиях, они предрекли свою судьбу категоричным отказом найти компромисс сосуществования колдовских кланов в новом мире.

Такова официальная версия. Выверенная, сглаженная, подправленная и почти насквозь лживая.

На самом деле все было по-другому. Как ветеран той бойни, могу ответственно заявить — лидеры сильнейших магических родов никогда и не собирались идти на переговоры. Особенно с князьями более слабых семей. Максимум им ставили заведомо невыполнимые условия, но как правило, просто атаковали, желая снизить популяцию Патриархов, ставших неудобными при переделе сфер влияния.

Короче, самые крупные игроки посидели, посчитали и пришли к выводу, что князей и лордов слишком много для одной песочницы, и не помешает провести небольшую ревизию, избавляясь от лишних ртов. Планета маленькая, пирог не резиновый, на всех не хватит.

Правда надо признать, противоположная сторона вела себя не лучше. Там тоже сидели не дураки, сразу догадались куда ветер дует и принялись действовать на опережение, стремясь нивелировать преимущество более сильных кланов, пока последние не развернулись на полную катушку.

Причем, что любопытно, первые внезапные атаки начались еще до уничтожения источников, почти сразу после распространения магического фона за пределами дивных земель. В тот момент, великие рода еще и не думали о войне, а многим из них уже от души прилетело под дых, от оборзевших соседей.

Тот же Холодный Предел подвергся нападению одного норвежского клана едва ли не на следующий день. Внезапный удар викингов оказался полной неожиданностью для ледышек.

Таким образом говорить о невиновности или виновности одной из сторон ни в коей мере не приходилось. Грешки имелись у всех, просто победителями вышли сильнейшие. Как в общем-то обычно в таких случаях и бывает.

Война закончилась, остаткам разгромленных кланов предложили выбор: либо сгинуть вместе с погибшими высшими иерархами, либо присягнуть на верность великим родам.

Условия жесткие. Полный, практически тотальный контроль, прямое подчинение, невозможность вести собственную политику, абсолютно все решения согласовываются, финансовые ограничения, едва ли не отсутствие собственной казны, как таковых вооруженных сил нет, есть отряды Хранителей и совсем небольшое число воинов, занимающихся в основном охраной самих магов.

Положение из разряда: шаг влево, шаг вправо — расстрел, прыжок вверх — попытка побега.

Да, им выделили собственные земли. Но отнюдь не от щедроты души. У победителей тупо перестало хватать ресурсов удерживать захваченные территории. Волей-неволей, пришлось привлекать бывших противников. Вынужденная мера в условиях острого кадрового дефицита.

И подобное творилось не только на Руси-матушке, за бугром почти точь-в-точь применяли похожие схемы. Малые вассальные рода держали в ежовых рукавицах, делясь при этом толикой власти, позволяя правящим кланам балансировать на вершине.

Естественно, мне предлагать немного другое. Название похожее, суть иная. Как сказала Полина: больше самостоятельности, больше автономии.

Однако… всегда есть «однако», куда уж без него… О полной независимости тоже можно будет смело забыть. В том смысле, что нынешнее неопределенное положение позволяло вести себя более вольно, почти не оглядываясь на мнение князя.

Захотел, пошел и напал, скажем на ЮАР, высадил посреди Кейптауна десант и начал править от своего имени, как единоличный правитель.

Конечно, заниматься подобной ерундой я не собирался, но в теории мог. И хрен бы кто мне что сказал. Правда и с последствиями пришлось бы разбираться самому, но это уже частности, важна сама возможность осуществления указанных действий.

Ссора с князем с последующим изгнанием из Холодного Предела предоставили мне неопределенный статус. Фамилию носил, но в клане при этом как бы состоять перестал. Отсюда и простор для маневра.

Теперь с этим хотят покончить. Нагулялся и хватит. Нет? Ну тогда до свидания. Фамилию назад, из правящего рода прочь. И плыви куда хочешь.

Логично? Логично! Странно еще, что так долго терпели. Будь я на месте князя Кирилла, то за такие финты, сразу бы пинком под зад дал. Клановая иерархия не терпела своеволия. Если только оное не направлено на развитие и процветание рода.

И надо отметить, здравый смысл в таком подходе, несомненно, присутствовал. Вольница в клановых делах до добра не доведет. Если все начнут поступать, как им хочется, то клан тупо перестанет существовать. Распадется, исчезнет. Или, что вероятнее всего — будет уничтожен, захвачен и поглощен другим магическим родом.

— Все могут короли, все могут короли… — тихонько напел я.

Откинулся в кресле, рассеянный взгляд лениво скользил по нарастающему снегопаду. Где-то далеко внизу жил своей жизнью никогда не засыпающий мегаполис. Царство ярких огней, шума улиц и толп куда-то спешащего народа.

А за снежной завесой скрывалась Обитель Стужи, вызывая своим видом оторопь у обычных людей. Зависшая в воздухе Цитадель походила на огромный инопланетный корабль, прибывший из какой-нибудь Альфы Центавра…

Мда, автономия, без жесткой привязки… эммм… но ведь совсем без поводка не обойтись, так? Ограничения, согласования, да простое выслушивание «советов», подданных под соусом дружеских «рекомендаций». А по факту — приказы.

Сложный выбор. И неоднозначный.

А самое главное — черт его знает, что случится потом. Да кабалить меня точно не станут, как и ставить в положение беспрекословного подчинения. Но это на первых порах. Чуть позже, сценарий пьесы запросто может измениться. И вот уже советы легко и непринужденно превращаются в прямые распоряжения.

Казалось бы, ну и что? Точно так и в обычном клане. Так, да не совсем так. Согласившись на вассалитет, я как бы поменяю своей статус. Не получится ли так, что рядовые представители правящего рода получат надо мной преимущество? И здесь никакая автономия не спасет.

Или нет? Блин, как все запутано. И непонятно.

Позвонить Престону что ли? Этот хитрый жук разбирается в этой кухне лучше меня. Может что толкового скажет. ...



Все права на текст принадлежат автору: Алекс Каменев.
Это короткий фрагмент для ознакомления с книгой.
ВызовАлекс Каменев